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Descubrimiento "revolucionario" podría poner fin a debate ético

Por Cristina Casals

Viena, (EFE).- Un método para obtener células madre del líquido amniótico, descubierto por un equipo de investigadores de la Universidad de Viena, podría poner fin al debate sobre la aceptación ética de experimentos con tejido embrionario y haría obsoleta la necesidad de destruir embriones para fines científicos.

Los investigadores encabezados por el experto vienés Markus Hengstschlaeger, de la unidad de ginecología de la Clínica Universitaria de Viena, han descubierto que unas células obtenidas del líquido amniótico tienen las mismas características que las de embriones.

En caso de cumplirse las expectativas de los expertos, lo que queda por corroborar a través de estudios, resultaría superfluo el uso de células madre de embriones, tal y como confirma también la revista especializada "Human Reproduction", que se hace eco de este descubrimiento en su número más reciente.

Según advirtió Hengstschlaeger en declaraciones a la prensa, las investigaciones se hallan en una fase inicial y queda por ver si las células cumplen lo que prometen, para lo cual los expertos necesitan unos dos años más de experimentos. Las células fueron extraídas del líquido amniótico de mujeres embarazadas que se sometían a un análisis por la sospecha de un embarazo problemático y no con la intención prioritaria de realizar estudios científicos.

Las unidades microscópicas resultaron producir la proteína "oct-4", considerada como indicio decisivo de "pluripotencia", con la capacidad de desarrollar cualquiera de unos 200 tipos de célula del organismo humano, y esta proteína hasta ahora tan sólo se encontraba en células madre embrionarias. Mostraron la tendencia a seguir desarrollándose, y en unos experimentos próximos se intentará usarlas para producir tejido de piel o nervios, lo que implica una posibilidad de tratar, por ejemplo, bebés enfermos con tejido "propio" y evitar las reacciones de rechazo.

La visión de los investigadores consiste en que podrían sustituir cualquier tejido del cuerpo humano dañado y disponer así de una panacea. Algunos descubrimientos recientes de investigadores estadounidenses, como la producción de células madre por partenogénesis y la de un óvulo artificial, que se consideraban imposibles, pueden haber creado ya una situación nueva en la que quedarían desbancados los argumentos éticos en contra de estas investigaciones prometedoras para la medicina.

La Comisión Europea votará hoy unas recomendaciones para la investigación con células madre embrionarias que aún deberán ser aprobadas por los países miembros y el Parlamento Europeo, pero se consideran como condición previa para que haya fomentos comunitarios. Las disposiciones se basan en que no se fomentarán investigaciones con células madre embrionarias en países donde ello está prohibido, con lo que los investigadores de esos países podrían quedar excluidos de semejantes proyectos de investigación, pero al mismo tiempo todos los miembros pagarían contribuciones para estos fines, incluidos los que no participan en la investigación. 

La obtención de células madre embrionarias está prohibida en países como Austria, Dinamarca, España, Francia e Irlanda, mientras que en otros, como Portugal o Italia, no hay disposiciones legales específicas. Gran Bretaña es el único país de la UE donde se admite criar embriones para fines de investigación y en Alemania tan sólo se permite investigar con células embrionarias importadas. 

Según comentó el diario "Die Presse" de Viena, aún no se puede dar por resuelto el problema ético de la investigación con embriones, ni se ha encontrado una respuesta definitiva a la cuestión de si es más ético desechar los embriones conservados en los hospitales, que entregarlos a los investigadores. Pero se están marcando nuevas pautas para la orientación ética que abren perspectivas nuevas, pues se apartan del uso de potenciales vidas humanas para curar a otros seres humanos. 

 


Descubren cómo las lombrices pueden duplicar su longevidad

Washington, (EFE).- Científicos estadounidenses han identificado los genes y los sistemas que ayudan a extender la longevidad al doble de la actual en el caso de las lombrices y tal vez en el de los humanos, según un estudio publicado en esta capital.

Esos genes y sistemas corresponden a los de la lombriz intestinal C. elegans, pero son muy similares a los de una persona y los investigadores, en el estudio publicado por la revista "Nature", indican que sus estudios podrían ofrecer claves para prolongar la juventud y longevidad humanas.

A través del análisis del ADN, los científicos descubrieron que una mutación que aumenta la longevidad, constituida por un cambio en un gen conocido como daf-2, influye en genes antimicrobiales y metabólicos a través de los que controlan la reacción a la presión celular y frenan la actividad de los que reducen esa longevidad.

Según Cynthia Kenyon, profesora de bioquímica en la Universidad de California, San Francisco, y autora principal del estudio, "esta investigación nos revela que hay muchos genes que influyen en la longevidad y que cada uno de ellos tiene su propio efecto". Añadió que "lo hermoso del gen daf-2 es que puede reunir a todos estos genes e integrarlos en una especie de circuito regulatorio. Esto permite producir efectos enormes en la extensión de la vida".

Hace diez años el grupo de investigadores encabezado por Kenyon había descubierto que el gen daf-2, que genera hormonas similares a las del ser humano, duplicaba la longevidad de las lombrices. Desde entonces se ha confirmado que esa misma función también se expresa en la mosca de la fruta y los ratones y, por lo tanto, podría modificar la vida de los seres humanos, dijeron los científicos. Sin embargo, esos avances no llegaron a responder la pregunta principal: ¿cómo se logra la longevidad?

El informe publicado en "Nature" indica que la investigación demuestra que en la longevidad participan varios sistemas clave. Muchos de los genes que afectan la longevidad están vinculados a proteínas antioxidantes y a otras que ayudan a reparar o degradar proteínas dañadas, además de los que codifican las que están encargadas de mantener a raya las infecciones bacterianas.

Según Kenyon, esto es especialmente importante porque muchas enfermedades que se acumulan con el envejecimiento tienen que ver con la oxidación o la disfunción proteínica. Muchos científicos sospechan que la paraplejia y varias enfermedades neurológicas de los seres humanos son aceleradas por los daños causados por la oxidación.

El estudio demuestra que sin la activación de estos genes las lombrices morirían más pronto. En los seres humanos ocurriría lo mismo, pues las infecciones plantean un grave problema de salud para los ancianos, indicó el estudio.

"Lo maravilloso de este nuevo estudio es que proporciona una explicación no sólo de la extraordinaria longevidad de estos animales (las lombrices) sino también sobre su capacidad de mantenerse saludables durante mucho tiempo", dijo Kenyon. "Las consecuencias son asombrosas y si podemos concebir una forma de copiar estos efectos en los seres humanos, podremos disfrutar de vidas muy largas y muy saludables", agregó.


Drogas sintéticas y cannabis avanzan frente a cocaína y heroína

París, (EFE).- El consumo de heroína y de cocaína ha mostrado una "tendencia positiva" a la baja en el último año, mientras que las drogas de síntesis y el cannabis continúan su avance, según el informe anual de la Oficina de la ONU contra la Drogas y el Crimen (ONUDC).

"El consumo de heroína y de cocaína se ha reducido, sobre todo en Europa, donde ha aumentado mucho el de drogas sintéticas, que también se han detectado en Estados Unidos, un mercado en el que estaban poco desarrolladas", afirmó hoy el responsable de ONUDC, Antonio Maria Costa, al presentar el informe en París, en víspera del Día Internacional contra los Estupefacientes.

El ministro francés del Interior, Nicolas Sarkozy, que asistió en París a la presentación del trabajo, aseguró que el informe "demuestra un incremento del tráfico de drogas químicas, que exige nueva políticas para combatirlo". "Estas drogas nuevas se producen en nuestro territorios y con sustancias que se encuentran de forma relativamente fácil. Por eso no podemos combatirlas igual que otros productos que nos llegan de fuera", dijo Sarkozy.

Tras un periodo de descenso, el consumo de drogas de síntesis ha vuelto a incrementarse ligeramente en Europa occidental, que es el principal mercado de estas sustancias, según la ONUDC. Pero el principal incremento de la producción de estas sustancias se ha registrado en Europa del Este y en el sureste asiático.

En Europa occidental, Holanda, Polonia y Bélgica siguen siendo los principales focos productores de anfetaminas, aunque su peso mundial ha disminuido por la aparición de otros, sobre todo en Europa oriental.

En líneas generales, el tráfico de heroína se ha estabilizado en Europa occidental y Estados Unidos, mientras que ha disminuido en Europa oriental y el Oriente medio, y ha subido en Rusia y el este y sureste de Asia. Estos últimos mercados son "todavía menos lucrativos" que los de Europa occidental, por lo que son económicamente menos atractivos para los traficantes", según la ONUDC.

Pero los traficantes subsanan este hecho con una ampliación de la base de consumidores: "ya hay más consumidores de opiáceos en esas regiones que en Europa Occidental y el margen de aumento es importante".

Según el informe, la cocaína ha progresado levemente en Europa oriental, México, Brasil, Chile y Ecuador, y ha disminuido en Colombia, América Central, Bolivia y Perú. En Estados Unidos, donde la cocaína tiene su mayor mercado, se ha mantenido estable, al igual que en Argentina y Venezuela.

En cuanto a la producción de cocaína, el director ejecutivo de la ONUDC alabó la política del nuevo Gobierno colombiano de Alvaro Uribe, "que ha decidido atacar el cultivo de droga antes que el terrorismo, porque ha entendido que el primero genera recursos económicos para el segundo". Costa señaló que hace dos años había en Colombia 167.000 hectáreas dedicadas a la producción de cocaína y, "gracias a la política de fumigación del Gobierno se han reducido a 107.000".

En cuanto al cannabis, el informe señala que el tráfico ha aumentado en Europa occidental, EEUU, Argentina y Colombia y en la mayoría de los países africanos, pero se ha reducido en Centroamérica y en Brasil. Costa destacó que el tráfico de cannabis es "el más extendido en el mundo" y goza de una "ausencia casi total de sistemas de vigilancia", por lo que "no disponemos de datos fiables de producción".

A pesar de ello, el informe señala que Marruecos es el principal productor de esta sustancia y España el principal camino de entrada a Europa. "España está en una situación difícil. Le llega la cocaína de Sudamérica por el oeste, el cannabis de Marruecos por el sur, la heroína de Afganistán por el este y las drogas sintéticas de Holanda por el norte", explicó Costa.

El director ejecutivo de ONUDC abogó por una política europea que combata en conjunto el tráfico de drogas. Sarkozy, por su parte, señaló que "si bien todos los Gobiernos están de acuerdo en que hay que combatir el tráfico de drogas, en cuanto al consumo hay sensibles diferencias en cada país", lo que dificulta un combate común. 

La Eurocámara dará luz verde a una normativa rígida sobre OGM

Estrasburgo (Francia), (EFE).- El Parlamento Europeo dará uz verde a una estricta normativa para autorizar y etiquetar alimentos y piensos transgénicos, que abre la vía al final de la moratoria que aplica la UE sobre la introducción de nuevos organismos genéticamente modificados (OGM).

A pesar de que el momento coincide con el aumento de la tensión entre la UE y EEUU respecto a estos productos, los Quince rechazan que la polémica haya influido en su decisión. "¡Que no se nos den lecciones!. En la UE gastamos más que Estados Unidos para ayudar a los países en desarrollo, y somos la comunidad de donantes más importante del mundo", afirmó hoy en rueda de prensa el presidente de la Eurocámara, Pat Cox.

Cox rechazó de esta forma las acusaciones vertidas desde el otro lado del Atlántico por el presidente estadounidense, George W. Bush, quien la semana pasada acusó a los Quince de contribuir con su actitud a agravar el hambre en Africa.

El primer ministro de Grecia, Costas Simitis, hasta ayer presidente de turno de la UE, opinó que "no hay que ponerse nerviosos" sino "ser coherentes y discutir con Estados Unidos". A pesar de las presiones de EEUU, la Unión sigue negándose a permitir la entrada en su territorio de alimentos transgénicos -una prohibición que dura cinco años- por considerarlos peligrosos para la salud y el entorno natural, aunque son más resistentes.

Pero hay seis países -España, Reino Unido, Holanda, Irlanda, Finlandia y Suecia- que junto a la Comisión Europea apoyan el levantamiento de la "moratoria de facto" que existe a nuevos OGM, debido a la oposición de otros países -Bélgica, Portugal, Dinamarca, Francia, Austria y Luxemburgo- a comercializar cultivos con esos organismos.

España incluso produce maíz transgénico resistente al insecto del "taladro", y Francia soja transgénica resistente a los herbicidas. Debido a la posición europea, Washington con el apoyo de Canadá, Argentina y Egipto como co-demandantes, ha anunciado que continuará su demanda de mediación de la Organización Mundial del Comercio.

La normativa, que aprobará el Parlamento Europeo, va en la línea de ultimar las reglas pendientes para completar la regulación global de los OGM, lo que no significa acabar con la moratoria a estos productos. Los diputados se pronunciarán sobre la normativa propuesta por Bruselas hace dos años para regular el etiquetado de OGM, que será de obligado cumplimiento a partir del próximo mes de enero.

Por una parte será obligatorio el etiquetado de alimentos y piensos que contengan más de un 0,9 por ciento de transgénicos, a pesar de que la Cámara había pedido en un principio fijar ese porcentaje en el 0,5 por ciento. En la lista de ingredientes o en la etiqueta figurará la mención "modificado genéticamente" o "producido a partir de...modificado genéticamente", en letras del mismo tamaño que los ingredientes.

Además se fija un periodo transitorio de tres años durante los cuales se permitirá la presencia accidental de OGM no autorizados hasta un máximo de 0,5, siempre que se haya iniciado el procedimiento de autorización y haya habido un dictamen favorable del comité científico antes de la aplicación de este reglamento.

Pasados esos tres años, no se permitirá ningún rastreo de OGM que no haya sido completado su procedimiento de autorización según las disposiciones del reglamento, consensuado con el Consejo de la UE.

El nuevo reglamento establece un procedimiento comunitario único para la autorización en la UE de la comercialización de los organismos genéticamente modificados en alimentos y piensos. El solicitante de autorización deberá demostrar que no presenta un riesgo para la salud humana, la sanidad del animal en caso de piensos, o el medio ambiente. La autorización de la comercialización se hará bajo responsabilidad de la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria.

El Parlamento apoyará además la coexistencia de cultivos convencionales y otros modificados, y permitirá a los Estados miembros que tomen las medidas necesarias para impedir la presencia accidental de OGM en otros productos.

Todas estas medidas están incluidas en dos informes que mañana serán votados, elaborados por los diputados Karin Scheele (socialista alemana) y Antonios Trakatellis (verde griego). A priori cuentan con el apoyo de los grupos mayoritarios de la Cámara (Popular, Socialista y Liberal), pero con la oposición de Verdes e Izquierda Unitaria. 

 

Roche anuncia lanzamiento biochip para aplicaciones clínicas

Basilea (Suiza), (EFE).- La división de diagnósticos del grupo suizo Roche anunció en esta capital el lanzamiento en Estados Unidos del primer biochip fármaco-genómico destinado a aplicaciones clínicas y que permitirá terapias más individualizadas.

Gracias a esa micromatriz, bautizada "AmpliChip CyP450", se entenderá mejor la influencia de las variaciones de algunos genes humanos sobre el metabolismo de múltiples medicamentos, informó Roche en un comunicado.

AmpliChip CYP450 permitirá a los laboratorios de análisis clínicos identificar las variaciones naturales en dos genes (CYP2D6 y CYP2C19) que desempeñan una función importante en el metabolismo de los medicamentos.

Esas variaciones afectan a la velocidad con la que cada individuo metaboliza distintos fármacos utilizados en el tratamiento de enfermedades cardiovasculares, depresiones y otras. Su mejor conocimiento permitirá a un médico escoger el medicamento más adecuado y fijar la dosis correcta, evitando así reacciones adversas.

Sólo en Estados Unidos, los efectos indeseables de ciertos fármacos son la causa de cien mil fallecimientos anuales, mientras que dos millones de norteamericanos se ven afectados también cada año por efectos secundarios no graves de los medicamentos que se les recetan.

Las micromatrices AmpliChip, fabricadas con tecnología Affymetrix, adquirida bajo licencia por Roche, llevan miles de fragmentos de ADN (ácido desoxirribonucleico), llamadas sondas, que, ensamblados sobre una placa de vidrio del tamaño de una uña, actúan a modo de antenas génicas.

Esas sondas hacen las veces de genes: mediante un principio llamado hibridación se extrae ADN de una muestra, se amplifica mediante tecnología PCR (reacción en cadena de polimerasa), se marca con un colorante fluorescente y se aplica sobre la micromatriz.

Los genes representados en la muestra se unirán -o hibridarán- con toda porción complementaria de ADN en la micromatriz, y la resultante mancha fluorescente, que indica dónde están las áreas hibridadas, se visualiza mediante una técnica especial de láser.

Roche podrá desarrollar gracias a esa nueva técnica nuevos productos de diagnóstico y a superar el paradigma de "una medicina para todos", dice el comunicado, que agrega que ello permitirá aumentar el valor terapéutico y aminorar los gastos sanitarios asociados al modelo de ensayo y error. EFE

 

Ya son 37 los posibles infectados por variedad de viruela en EEUU

Washington, (EFE).- El número de casos sospechosos o confirmados de contagio en tres estados de EEUU por la variante de la viruela conocida como "monkeypox" asciende ya a más de 37 personas, según han informado las autoridades sanitarias.

Hasta el momento no se han registrado víctimas mortales y tan sólo seis de los pacientes han requerido hospitalización, según el Centro Estadounidense de Control de las Enfermedades.

Aunque el índice de mortalidad, entre el 1 y el 10 por ciento, es muy inferior al de la viruela humana, del 30 por ciento, y los expertos no creen que pueda contagiarse de persona a persona, las autoridades sanitarias estadounidenses han adoptado inmediatamente medidas para impedir su difusión.

Los científicos tienen muy presente no sólo la alarma mundial creada este año por el Síndrome Respiratorio Agudo y Grave (SARG) sino también la llegada del verano y, con ella, el posible comienzo de casos de virus del Nilo Occidental, la enfermedad transmitida por los mosquitos que se detectó por primera vez en EEUU en 1999 y que ya se ha convertido en endémica en el país.

El "monkeypox", que nunca hasta ahora se había detectado en el hemisferio occidental, es una variante de la viruela que, como este mal, presenta entre sus síntomas una fiebre alta, tos y erupciones de ampollas rojizas.

Esta dolencia es originaria de Africa central y se da principalmente en primates, aunque también son susceptibles de contraerla ciertos roedores. Los casos confirmados o que se sospechan en EEUU se han detectado en los estados de Illinois, Indiana y Wisconsin.

En el brote detectado en Estados Unidos, las autoridades sanitarias han determinado que el contagio tuvo su origen en una partida de ratas de Gambia, unos roedores de tamaño mediano, importadas de Africa por un distribuidor de mascotas exóticas.

Estos animales a su vez contagiaron a un grupo de perros de la pradera, otra especie de la familia de los roedores que tiene su hábitat natural en las llanuras del medio oeste norteamericano, vendidos como mascotas en una tienda de Chicago.

El subdirector del Centro para el Control de las Enfermedades, Stephen Ostroff, declaró desde la sede de este organismo, en Atlanta (Georgia), que "no sabemos cuántos animales o seres humanos se han visto afectados y desconocemos el alcance del problema".

El Centro aconseja acudir a un médico o un veterinario a las personas que hayan estado en contacto con perros de la pradera, conejos o ratas de Gambia que presentaran síntomas de la enfermedad.

Según el asesor médico del estado de Wisconsin, Jeffrey Davis, se está haciendo todo lo posible por contener el brote y evitar que la enfermedad se extienda no sólo entre seres humanos, sino también entre los animales salvajes y se haga endémica en el país.

Los estados de Illinois y Wisconsin han prohibido de manera provisional la venta de perros de la pradera y han puesto en cuarentena a quienes vendieron estos animales. Además, las autoridades sanitarias han recomendado a los propietarios de estas mascotas que no las pongan en libertad, ante el riesgo de que pudieran contagiar a otros animales silvestres.

Los perros de la pradera se han convertido en mascotas muy demandadas en los últimos años y, según las cifras aportadas por la organización en defensa de los animales Rocky Mountain Freedom, tan sólo el año pasado salieron de Texas 10.000 de estos roedores para convertirse en animales de compañía.

La viruela se declaró erradicada en todo el mundo en 1980, año en el que acabaron los programas de vacunación infantil. Sin embargo, dado que la vacuna contra la viruela es efectiva contra el "monkeypox", la población adulta que sí fue inoculada en en su infancia ha quedado inmunizada ante la enfermedad. 


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Junio del 2003